Kurdish-Arab Rebel Alliance May be Key to Obama’s Syrian Strategy

*Kurdish-Arab Rebel Alliance May be Key to Obama’s Syrian Strategy


By Mutlu Civiroglu and Wladimir Van Wilgenburg

Now that the anti-ISIS coalition has struck Raqqa in Syria, it must seriously consider the Kurds as its most effective on the ground partners. The Obama administration needs local partners in Iraq and Syria to fight against the jihadist group, the Islamic State in Iraq and al-Sham (ISIS, ISIL, or the Islamic State) if it hopes to maintain any gains resulting from its attacks on ISIS positions.

A spokesperson of the main Kurdish armed group in Syria highlighted the importance of Kurdish assets. “Whoever wants to destroy ISIS should take YPG into consideration. Let me say clearly that any strategy in Syria without YPG is doomed to fail,” the People’s Protection Units (YPG) spokesperson Polat Can said in our interview with him. Given the Kurds’ extensive experience and professionalism, they represent the best the best chance to revitalize a beleaguered Syrian resistance and help President Obama achieve his objectives.

In his September 10 speech, President Obama ruled out the Assad regime as a partner in fighting ISIS and emphasized strengthening the Syrian opposition. “We must strengthen the opposition as the best counterweight to extremists like ISIL, while pursuing the political solution necessary to solve Syria’s crisis once and for all,” he said. While admirable that the president choose not to work with a man whose preferred strategy involves bombing his own civilian population, it leaves a dearth of effective partners on the ground. However, in Syria—just as in Iraq—cooperation between Kurds and Arabs could play a key role in eliminating ISIS. US Chairman of Joint Chiefs of Staff General Martin Dempsey recognized the fact that Kurds constitute an important part of Obama’s new strategy to fight ISIS.

Although Iraq has witnessed firsthand the effects of ISIS-induced instability, neighboring Syria has suffered far more with the advances and atrocities of the extremist group. ISIS has succeeded in wiping out many Syrian nationalist armed groups that comprise the bulk of moderate anti-Assad opposition. Both the moderate Free Syrian Army (FSA) and the Kurds have faced attacks by ISIS, leading to incredibly large refugee flows into Turkey.

Nonetheless, the Kurdish YPG forces have successfully fought ISIS and won most of its battles in both Iraq and Syria. Not only was the YPG an asset in the rescue operation for thousands of Yezidis fleeing from Iraq’s Sinjar, it also secured a wide area in northern Syria from the Kurdish city of Afrin to Yarubiya, a town border to Iraq, despite the extremist push against Kurdish villages. These regions maintain relative stability compared to other parts of Syria, allowing Kurds, Arabs, and Christians to live peacefully together, thanks in large part to the ability of the YPG to keep a modicum of security.

Western diplomats have traditionally been reluctant to meet the PYD for their ties to the Kurdistan Workers Party (PKK), viewed as a terrorist group in the United States and Turkey. After successful operations against ISIS extremists, however, both countries have begun reevaluating their positions towards it. The Wall Street Journal reported that US officials recognize the fact that Kurdish fighters in Syria may play a critical role in the campaign against ISIS, and have conducted talks with Syrian Kurds. The success of the YPG also prompted Turkish journalist Amberin Zaman to write about how the fight against ISIS has given the YPG and the PKK more legitimacy.

For their part, the Syrian Kurds have not only expressed interest and enthusiasm in pursuing Obama strategy against ISIS, they have already laid the groundwork for cooperation with Syrian nationalists. In an interview with Voice of America (VOA), YPG Spokesman Polat Can said, “We are the most experienced military force fighting against IS, and we are willing to actively participate in the international coalition. We are currently meeting many countries on this issue including with those who are decision makers.”

As the YPG continue its fight against ISIS on several fronts, it hosted a former rival on August 22. FSA Colonel Abdul Jabbar al-Oqaidi sought to mend fences with the Kurds by meeting YPG commander with General Commander of YPG Sipan Hemo in the Kurdish city of Afrin, north of Aleppo. Al-Oqaidi, the former head of the FSA’s military council in Aleppo, initially angered the Kurds by fighting jointly with Islamist groups against the Kurds in Aleppo. The FSA said it attacked the YPG for supporting Assad. Kurds allege this led to the killing of nineteen Kurdish civilians and the kidnapping of at least 400 others by the various rebel groups.

But in January last year, alliances started to change, when the Free Syrian Army clashed with ISIS, and lost huge swaths of territory in Syria, including Raqqa and the oil fields in Deir Ezzor. This led new cooperation between rebel groups and the Kurds, resulting in an agreement between the YPG and the Ahl as-Sham operation room in April last year to fight ISIS in Aleppo, and to cooperate against Assad. On August 22, al-Akidi and an FSA-delegation apologized for the FSA’s past mistakes, saying that Kurds, Christians, and Arabs, should work for the overthrow of the Syrian regime. “We want to work with the Syrian National Coalition (SNC) and the FSA if they accept the rights of Kurdish people and correct past mistakes,” Hemo said in a video.

In an exclusive interview, the Defense Minister of local Afrin Canton government Abdo Chilo, who took part in the meeting between the YPG and the FSA in Afrin, also told the Atlantic Council that the FSA wants to open a new page with the Kurds. “We told him we accepted his apology and we valued his visit. He realizes the power of YPG and wants closer relations with us, something we have long desired as well.”

The Kurds appear ready to fight alongside any secular group that will work for a pluralistic and democratic Syria against ISIS and the Assad regime. “We value Akidi’s visit and his request of help from YPG. It shows his willingness to work and create something good. We are ready to form a joint front with FSA and work against IS thugs and the brutal Assad regime,” Chilo added.

YPG spokesman Polat Can told Turkey’s daily Radikal that they are ready to work with anyone who is willing to fight against ISIS. “It has been over two years that we have been fighting against ISIS and like-minded extremist groups. We are keen on collaborating with moderate that respect to democracy, human rights and accept our national rights as Kurds.”

This historic meeting signifies a major starting point for effective cooperation against ISIS as well as the Assad regime. The meeting led to the formation of a new joint FSA-YPG operations room named “Euphrates Volcano” on September 10 in Kobane, which will carry out operations in areas surrounding Kobane, including the ISIS-stronghold of Raqqah. One day after its formation, the joint operation room carried out its first attack against ISIS in Qara Qawzak.

Abdurrahman Saleh, a spokesperson for ISIS, confirmed in our interview with him an alliance between Syrian anti-Assad rebels and Kurds, but suggested it to be a local alliance rather than a cohesive policy. “Some battalions of al-Tawheed brigade in Aleppo cooperate with the YPG against ISIS, but I do not know if this is a general decision, or a specific case. It may be a local agreement, rather than an overall strategy,” he said.

The new rebel alliance between the Kurds and the FSA could provide a determining factor to stop the expansion of the ISIS caliphate. If the FSA and the YPG can maintain a joint front, it will likely have a major impact on the success of fight both the militant group and the Assad regime in the longer run. The YPG, with its experienced and skilled fighters and strong popular support can provide a morale boost for the secular and moderate Syrian opposition and be a determining factor in preventing ISIS expansion in Syria. For Obama and the anti-ISIS coalition, keeping the Kurds incentivized to be their boots on the ground will be the key to fighting this war.

Mutlu Civiroglu is a Kurdish affairs analyst focusing on Syria and Turkey. He has been closely monitoring YPG’s fight against IS and other jihadist groups. You can follow him on Twitter @mutludc

Wladimir van Wilgenburg is an analyst of Kurdish politics for the Jamestown Foundation and a contributing writer for Al-Monitor

* This article was originally published on Atlantic Council Website on September 23,  2014

YPG Kobanê Sözcüsü Şoreş Hesen: Son Bir Haftadır En Şiddetli Çatışmalar Yaşanıyor

YPG Kobane

YPG Kobanê Sözcüsü Şoreş Hesen ile savaş cephesindeki son durumu ve peşmergelerîn gelişi vb. konulari görüştük.

Mutlu Çiviroğlu https://twitter.com/mutludc


Sayın Şoreş Hesen Kobanê’de özelikle doğu cephesinde şiddetli çatışmaların yaşandığı bilgisi geliyor, savaş cephesinden neler aktaracaksınız bize?

Şoreş Hesen: Doğru, son bir haftadır doğu ve güney cephelerinde tarihi bir direniş sergileniyor. IŞİD bomba yüklü araçlarla, ağır silahlar, tanklar, havan topu ve el yapımı bombalarla saldırıyor. Fakat bu saldırıların hepsi püskürtülüyor, her iki cephede de güçlü bir direnişimiz var.

Bir haftadır şiddetli çatışmalar yaşanmasına rağmen bu çatışmaların boyutu ne dünya basınına ne de Kürt basınına yansımadı, neye bağlıyorsunuz bunu? IŞİD’in son şiddetli saldırılarının asıl hedefi neydi?

Şoreş Hesen: Sanırım diğer birtakım konular medyanın dikkatini başka noktalara çekti ama savaş çok şiddetli şekilde sürüyor. Bizim buradaki direnişmiş sürdükçe dünya kamuoyunun YPG’ye ilgisi ve desteği artıyor. Bunun için de IŞİD daha şiddetli bir şekilde saldırarak şehir merkezini ve Türkiye’ye açılan sınır kapısını almak istedi. Stratejik bir nokta olan sınır kapısından geliş gidişi engelleyecek ve şehir merkezini de alarak Kobanê’yi tamamen ele geçirdiğini ilan edecekti sözde, fakat bu amacına ulaşamadı. Yani son şiddetli saldırıların hedefinde YPG’nin dünya kamuoyundan gördüğü desteği engellemek ve şehri tamamen kontrol altına almak vardı.

Peki, şehirde sizin kontrol oranınız ne? IŞİD kendi yayınlarında Kobanê’nin büyük çoğunluğunun kendi elinde olduğunu iddia ediyor?

Şoreş Hesen: Dünya basını ve herkesin bildiği gibi IŞİD’in ilerlemesi 20 gündür durmuş durumda. YPG onları şehir içinde durdurmayı başardı. Yani şehir içinde kontrol altındaki yerler medyanın 20 gün yazdığı gibi, değişen bir şey olmadı. Onların şehir içinden gözle görülür bir şekilde uzaklaştıramadığımız doğrudur fakat onlar da son 20 gündür bir karış ilerleyebilmiş değiller. Herhangi bir ilerleme ya da bir gerileme söz konusu değil derken bu herhangi bir çatışma yaşanmadığı anlamına gelmesin. Tam aksine çok şiddetli çatışmalar yaşandı. Çete grupları her gün ama her gün ilerlemeye çalışıyorlar, hem gündüz vakti hem de gece vakti 5-6 defa ilerleme girişimleri oluyor. Bu röportajdan beş dakika önce de bomba yüklü bir aracı patlattılar ve doğudaki mahalleye saldırdılar. Şimdiye kadar 20’ye yakın bomba yüklü araç patlattılar şehir içinde ilerlemek için fakat bu saldırılarda bir tek can kaybımız yaşanmadı.

Bomba yüklü araçların patlatılmasını nasıl değerlendiriyorsunuz? IŞİD bir kırılmaya uğradığı için mi bu tür eylemler yapıyor yoksa bu şekilde üzerinizde başka bir baskı mı oluşturmaya çalışıyor?

Şoreş Hesen: Kobanê’de IŞİD saldırıları 46. gününde. IŞİD, çatışmalar köy alanlarındayken Suriye ve Irak’ta ele geçirdiği tanklar, toplar ve her türlü ağır silahlarla saldırıp ilerliyordu. Bu alanlarda ilerlemek için bomba yüklü araçlar patlatmaya ihtiyaç duymadı. İlerleyip Kobanê’ye geldiler. Fakat biz daha önce Kobanê’yi düşman kuvvetlerine mezar yapacağımıza dair söz vermiştik. Biz sözümüzde durduk, Kobanê içinde ilerleyemedikleri için bomba yüklü araçları patlatma yoluna başvuruyorlar. Her saldırıya geçtiklerinde onlarca çete üyesi öldürülüyor çünkü artık saldırıp ilerleyebileceklerine dair bir umutları kalmadı. İşte bu yüzden, başka şekilde ilerleyemedikleri için yani, artık bu bomba yüklü araç saldırıları ile psikolojik bir baskı oluşturarak ilerlemek istiyorlar, bu kırılmaya uğradıklarının büyük bir ispatı.

Kimi kaynaklar IŞİD’in Kobanê’deki bazı komutanlarını değiştirdiğini bildiriyor, doğru mu bu?

Şoreş Hesen: Bir savaş hali var ve doğal olarak savaştaki her şeyi takip ediyoruz. Bazen tek bir saldırıda bile IŞİD kuvvetlerini üç defa değiştirmek zorunda kalıyor. Yani bir saldırıda arkadaşlarımız geceden sabaha kadar kendi mevzilerinde sabit kalıp, savaşırken, onlar kırılmaya uğradıkları için savaşan kuvvetlerini üç defa değiştirmek zorunda kalıyorlar. Askerlerini sürekli değiştirdiklerine eminim, komutanlarını da değiştirdiklerini düşünüyorum.

Arkadaşlarınızın geceden sabaha kadar savaştığını belirttiniz. Bunu biraz açar mısınız?

Şoreş Hesen: Haklı olduğunuz zaman hiçbir şeyden korkmazsınız. Bir şahıs için söyleyebileceğimiz bu şeyi, bir halk bir ülke için de söyleyebiliriz. Düşmanlarımız bugüne kadar bizi hep ezdi, bizi ortadan kaldırmaya çalıştı. Biz bugün irademiz, hakkımız, halkımız için savaşıyoruz. Kobanê Kürt halkının şehridir, Kürdistan’ın bir şehridir. Çete gruplarının elinin kutsal Kobanê topraklarına değmesi haramdır. Cephede savaşan kadınlarımız ve erkeklerimiz bu inançla savaşıyorlar, bu iradeye sahip oldukları için uykusuz da kalsalar savaşabiliyorlar. Çete üyeleri acıkıp, susadıklarında bile kuvvetlerini değiştirirken, özgürlük için, insan hakları için, kadın hakları için savaşan arkadaşlarımız soğuk sıcak demeden, aç susuzluk demeden direnmeye devam ediyorlar.

Peki, peşmergelerin gelişi hakkında kısaca neler diyeceksiniz?

Şoreş Hesen: Kobanê’yi korumak, ülkesini seven her Kürdün vazifesidir. Kobanê’ye korumak, peşmergelerin de dile getirdiği gibi, hem peşmergenin, hem de diğer parçalardaki Kürtlerin vazifesidir. Yine aynı şekilde Erbil’i, Diyarbakır’ı ve Mahabad’ı korumak da bütün Kürtlerin görevi. Bunlar adı Kürdistan olan bir ülkenin şehirleri, bu şehirlerin hepsini korumak Kürtlerin vazifesi olduğu gibi Kobanê’yi korumak da her tarafta yaşayan Kürtlerin görevi. Peşmergelerin Kobanê’ye gelişinden çok memnunuz, bu morallerimizi yüksek tutmaya yardımcı oldu.

Peki ya ÖSO grubunun gelişi?

Aslında bu konuda söylenecek pek bir şey yok. ÖSO’nun gelişi yeni bir şey değil fakat bazı kesimler yeni ÖSO grubunun gelişini özellikle gündemde ön planda tutmak istediler. Bunu açık bir şekilde ifade edeceğim, ÖSO’nun savaşın seyrini değiştirecek bir etkisi yok. Yani onların gelişi siyasi bir geliş, bunu göstermiş olduğu tavırlardan anlamak mümkün. Biz buradayız, takip ediyoruz ve her şeyin ne olduğunu çok iyi biliyoruz. Şehre yeni gelen ÖSO grubundan bahsettiğimi yinelemek istiyorum. 50 kişi geldi sadece. Önce 1300 gibi büyük rakamlar verildi ama doğru değil. Zaten onlarla görüştük, eğer gerçekten Kobanê’ye yardım etmek istiyorsanız, diğer cephelerde savaşıp Kobanê’nin yükünü hafifletebilirsiniz, dedik. Fakat bunu da açık bir şekilde belirteyim, kabul etmediler bunu. Kabul etmediler çünkü siyasi bir amaçları vardı, kabul etmediler çünkü arkalarında bazı başka kesimler var. Fakat hedefledikleri şeyi gerçekleştiremediler. Bahsettiğim bu kesimler ÖSO’nun Kobanê’ye girişini kabul etmeyeceğimizi düşünüyorlardı, yeni ÖSO grubunun Kobanê’ye girmesi için çok ısrar ettiler. Herkes biliyor, İdlib’te, Halep’te, Bab’da, Ezaz’da ÖSO zaten kendisi durumda. Buna rağmen Abdülcebbar Akidi’nin Kobanê’ye bir grup istemesinin sebebi elbette ki siyasiydi.

ÖSO’nun daha önce Kobanê’de bulunan grupları, Suvar Rakka, Şemsi Şimal ve Cephetul Ekrad ve birkaç grup daha, bunlar IŞİD’in ilk saldırılarından bugüne kadar Kobanê’de savaşıyorlar ve 30’dan fazla şehitleri var. Bu gerçekten özgür olduğuna inandığımız ÖSO, hak, adalet ve halkının özgürlüğü için savaşan ÖSO. Bunun da iyi görülmesini istiyoruz.

1 Kasım, Dünya Kobanê Dayanışma Günü olarak ilan edildi. Bütün dünyada Kobanê’ye destek eylemleri düzenlenecek. Kobanê artık bir sembol ve bütün dünya halkları Kobanê’yi yakından takip ediyor. Bu konuda neler söylemek istersiniz?

Şoreş Hesen: Gerçekten de Kobanê’de gösterilen görkemli direniş önünde saygıyla durulması gereken bir direniş. Bütün dünya, Türkiye’nin de içinde olduğu bir bütün dünya elbette, teröre ve zulme dur demeli artık. Herkes birlik olup teröre karşı savaşan YPG’ye destek çıkmalı ve yapılan eylemlerden sonra pratiğe dökülebilecek, gözle görülebilecek değişimler ortaya çıkmalı. Bu vesileyle bizleri destekleyen herkese teşekkürlerimi sunuyor, 1 Kasım’daki etkinliklerde de başarılar diliyorum.